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腦細胞死了就不會新生?錯!簡單練習就可啟動全新腦細胞

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腦細胞死了就不會新生?錯!簡單練習就可啟動全新腦細胞
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【早安健康/卡米拉‧卡文迪許】

不要再說老了記不住!衰退不是必然,現在開始訓練大腦吧!



新的神經元:讓老腦更新,保持最佳狀態

可惡!我又打錯老鷹了!電腦上出現的不是令人興奮的羽毛炸裂畫面,而是無情的「嗶」一聲。我坐在電腦前,試著要打到藍天中一直閃出的鳥。這些鳥都是灰色的,翅膀向外伸展開來,但我的目標是鳥群中顏色較深的那隻。我找到目標的速度越快,牠們出現在螢幕的時間就會越短,我其實是跟著眼動軌跡在按滑鼠,我卻幾乎沒有自覺。這是大腦訓練遊戲《鷹眼》(HawkEye)。

在我玩過的遊戲中,鷹眼不算特別有趣,但是這款遊戲保證可以訓練我的大腦反應力,不只是按滑鼠的速度變快而已。試玩研究發現,玩這類遊戲達到一定時數的年長者發生的車禍事故較少,甚至罹患失憶症的風險也明顯較低。「每週都會有人問我,玩填字遊戲可以嗎?」發明鷹眼的假設科學企業(Posit Science)執行長亨利.曼奇(Henry Mahncke)說。「我的答案是,不行。沒錯,你是在思考——你試著想要重新排列字母拼出答案或是找出同義詞——但是這並不能提升大腦的反應速度或是準確度。要達到這個目標,就要挑戰自己。」

現在,線上腦力訓練遊戲已成了一個產業。截至目前話題的成分還是大過科學,不過其背後的科學藏著一個非常核心的關鍵:這是一個新知,人類在體驗世界的時候其實一直在重塑腦細胞之間的連結,還有事實上我們可以藉著行為改變大腦。終其一生,人的大腦都不斷地在變化、開發,這個革命性的發現可以大大改變我們面對老化的態度。 (編輯推薦:腦的退化從20歲就開始!想清出大腦「廢物」可以這樣做)

這麼多年來我們一直認為腦細胞數量在出生時就定好了,會隨著年齡增長而慢慢減少。我們以為大腦會在成年後定形,老狗無法學會新把戲。於是我們也懶得訓練年長員工了。我們先入為主地認為六十歲以上的人學中文或法文只是為了興趣。我們認為記憶衰退是必然的。甚至有人說,每個人都有一個預設的「快樂設定點」(happiness set point),無法改變。這都是錯的。

腦神經科學家很早就知道人類的腦細胞(神經元)自出生起就會把我們的所見、所聞、所嚐、所觸、所嗅與累積而來的記憶和經驗結合在一起。科學家也知道這些神經連結會彼此堆加,藉此幫助我們學習。然而整個二十世紀幾乎所有人都堅信這種「神經可塑性」(neuroplasticity)終結於兒時。當時人們根本無法想像成年人腦中約一億個神經元所形成的一百兆種連結居然還有辦法洗牌。

看看學校教科書中五顏六色的大腦圖解。不同腦區標註了他們掌管的功能。這個區塊是「味覺」、那個區塊是「記憶」。腦部顯影甚至可以讓我們看見大腦哪個特定區塊可以解決邏輯問題或是在人群中辨識熟悉的臉孔。這意味著若是該區出了問題,你就會喪失該區掌管的能力。但是從這些簡圖中無法看出我們在二十一世紀已經弄清楚的觀念,也就是大腦無與倫比的適應性。

大腦的真相很振奮人心。甚至在七十歲癌末病患的大腦中也曾找到新的神經元。另有某個腦區因中風受到永久損害的案例,因為腦部其他區塊介入協助而得以康復——就像飛機乘客跑到駕駛艙替失去意識的機長操作飛機一樣。科學家正在尋找幫助精神疾病患者的新方法,希望藉由讓腦中某些迴路冷靜下來再重新建立腦神經連結,幫助病患克服症狀。

而七十歲的人也可以學會第二外語(不過發音沒辦法標準——這扇門倒是似乎在十歲的時候就關上了)。要享受人生延長賽,就需要把我們的心理壽命延長至與生理壽命相等。腦神經科學目前仍未能回答一切問題,但是確實也提供了一些可以幫助大腦進步的指引,並且告訴我們要用對待身體的方式來對待大腦——大腦是可以改善的系統,不是支配我們的神秘器官。

研究發現:計程車司機的大腦這部位比別人都大!究竟為什麼呢?下一頁了解更多原因
標籤: 對抗老化 大腦 阿茲海默症 記憶力