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抗老科技突破!生長分化因子重啟幹細胞修復再生力

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抗老科技突破!生長分化因子重啟幹細胞修復再生力
【早安健康/汪國麟醫師】 青春永駐是人類恆久的渴望

自古以來,常保青春、延年益壽一直是人類普遍的渴望,而對青春不老秘方的追求,也始終沒有間斷過。各類藥草、偏方,甚至是特異行為,都打著號稱能讓青春永駐的旗幟,各自吸引著特定的粉絲。道家的吐納煉丹之術最為大眾所熟悉,然而其他諸如啜飲幼童之血、與處女交歡等現代人視為荒謬的行為,在民智未開的時代,卻也有人言之鑿鑿、信以為真。

到了科學當道、一切以證據為先的現代,許多知名學府的先進實驗室開始成了人類抗老化戰爭的橋頭堡。研究人員上窮碧落下黃泉,從微小生物研究到高等的哺乳類動物,費心竭力的企圖解開青春不老的奧秘。在2013年的相關新聞中,最引人注目的大概就屬網路巨擘Google宣佈跨入生技領域,並投資了數千萬美元、成立一家叫做Calico的生技公司,專門從事人類老化機制的先進研究。

抗老化研究承先啟後 方興未艾

近幾十年來,科學家確實從許多生物的研究上蒐集到大量與老化有關的珍貴訊息,小至簡單的微小生物如酵母菌、線蟲,大至老鼠、狗、猴子等哺乳類動物。研究內容遠者像是利用極端 減少卡路里攝取(calorie reduction、簡稱CR)的方式來延續青春。這個方式確實有效,因為無論是實驗室中的原始生物,或是哺乳類動物如老鼠、狗或是猴子,在經過嚴格控制攝取的卡路里(熱量)後,除了各種生理數據以及外在表現都明顯的變得更年輕和健康外,平均壽命也都有大幅度的延長,某些生物甚至可以延長40%的壽命,換算成人類的話成為百歲人瑞絕對沒有問題。

由於極端的控制熱量攝取對有自由意志的人類來說,實在太難辦到,因此科學家開始尋求其他較為可行的替代方案。前一陣子大為流行的白藜蘆醇,就是其中的代表。研究發現,白藜蘆醇藉著調控一種蛋白質(Sirtuin)的表現,可以讓生物展現類似減少卡路里攝取一樣的延壽效果。話雖如此,但是卻尚未在人體研究上證實這一點。

近一點的例子是對細胞染色體上端粒的研究。生物體細胞的分裂受到端粒長度的影響,而端粒酶則掌控著端粒縮短的速度。科學家相信只要能調控端粒酶,就可解開癌細胞與正常細胞生長的奧秘,有助於延緩老化甚至治療癌症。

「青春因子」已經揭曉?

近三、四年以來,抗老化研究中有一個領域變得非常火熱,著名的學府,如哈佛、史丹佛、劍橋等都競相投入、並且發表了相關研究論文在「自然(2015年1月)」、「科學(2014年)、「細胞(2013年)」等權威的科學期刊上。這個領域叫做 Parabiosis,中文有人譯為「 異種共生」或「 並生」。所謂parabiosis,意思是 利用自然或人工的方式將兩個不同的生物接合在一起,分享彼此的生命機制。上述這些研究的作法,就是用手術將兩隻不同年紀的老鼠身體上某個部位縫合起來,讓彼此的血管相連、血液相通。

Parabiosis (異種共生)示意圖
儘管聽起來似乎不可思議,然而這些研究不約而同都呈現出令人興奮的成果:經過parabiosis的年老老鼠,竟然如同脫胎換骨般、各項生命指標都顯示出 返老還童(rejuvenation)的跡象,而重要器官包括大腦、心臟、肝臟與肌肉等,也都展現了與年輕老鼠相仿的機能與活力。年輕老鼠的血液中,似乎蘊含著某種青春的奧秘,足以讓年老老鼠垂垂老矣的器官重獲新生。的確,科學家已經從年輕動物的血液中分離出一個叫做 生長分化因子-11(growth diffrentiation factor-11)的蛋白質,而它的主要作用,就是啟動幹細胞再生與修復的能力。

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